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My First Flight

During the traditional summer BBQ organised by my friend Javi, we agreed that the time for a new visit to Toulouse had arrived. This time it would include a new ingredient that the previous ones did not have: flying with him as a pilot. I like Toulouse, I like its food, several friends are also there, and flying for the first time in a small aircraft added an extra dose of adrenaline to the cocktail.

The adventure started a few days before my arrival to Toulouse. Javier sent me an e-mail with some options, with a message: “You will need to choose what to fly over, if the meteo allows it”. Inside, several options with pros and cons. We finally decided to go for a route he already made several times: flying to Auch, where we would have lunch, and then flying back. The main drivers for selecting this was obviously that taking a plane to go for lunch is quite a cool statement, plus it included the possibility to fly over Toulouse-Blagnac airport, and at least two take-offs and landings. It is important to remind here that Toulouse is home of the Headquarters of Airbus, as well, as the Final Assembly Line (FAL) of several of their models…

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First thing we had to do (although that was done already for the previous time) was the Flight Plan. (Note this post uses the plural as a literary resource… the truth is that most of the “we” should be Javi, i.e. the pilot). That is, tracing the route you want to follow on the chart, plus writing the different tracks in a sheet of paper for the pilot’s convenience.

Once we arrived to the aerodrome, there were a number of checklists to be completed by all pilots to ensure everything is as it should be before the next step. There is a checklist before jumping into the plane, one before starting the motor, another one before entering into the runway… These checklists were followed by Javi to the word, and it is done today in every single flight too. Safety first is more than a nice thing to say when talking about machines that fly.

After refuelling, and the several checklist had been completed, we finally took off from Lasbordes Aerodrome (1) in F-GTPK, DR44. I must admit the first couple of minutes were not easy for me. I believe the adrenaline was not flowing enough to cope with the feelings with the first turn… But these took just a three minutes, then we started navigating which was fun (and I started the GPS tracker!). We requested permission to the controllers to cross the airport… which they denied, as there was commercial traffic at that moment, so we took a detour around Toulouse to be able to arrive to Such. This was a challenging part as we had to find a new checkpoint following the controllers indications and alter the original route.

Navigation up there is quite an interesting topic. These aircrafts do not have a visual GPS software to help the pilot, but quite sophisticated, but analog instruments plus a key tool: your eyes… That is why the pilot is entitled to fly “visual”. Navigation is all about having a chart in paper, and recognising the different elements (a town, a road, a mountain, a river, …) on the ground… once you find one of them, you trace a line to your destination, decide the heading and use some analog devices to follow the desired track. This is a challenging task. It is not easy to confirm that certain small town is indeed the one you are looking for, and it takes some time flying over an area to recognise them at first sight those points.

You can imagine how useful controllers are in these situations. They can help you find your way if you do not manage to do it yourself, and they provide traffic information in your route to make it a more pleasant journey. In the end, you are moving at 200 km/h and flying for a few minutes in the wrong direction can lead to a messy situation. Controllers are in charge of different zones, and when you cross from one to another, you shall change your radio to the new station, say hi, and they normally give you a code to tune your transponder. Now they can “see” you in the radar…

Once we managed to find the new route, it did not take us long to arrive to Auch aerodrome (A). This aerodrome has no control tower, so you have to do everything by yourself… like identifying which is the most appropriate pathway to use by checking the predominant wind direction or announcing by radio our intentions. Landing was softer than I expected (although adrenaline was also there landing with us), we parked the plane, and had lunch at Jean-Philippe’s restaurant with views to the aerodrome and our plane.

After lunch, it was time to continue our route through the Gers region to sight some castles. In this case, we had a particular goal to find Lupiac (D), also known as D’Artagnan’s town, as it hosts the two castles where the real D’Artagnan was born (Castelmore) and lived (La Plagne). We succeeded thanks to Javi’s previous work in Google Maps, and in the field (he had been in Lupiac before), and started our route back to Toulouse, with the only surprise of a couple of gliding aircrafts flying at the same altitude than us. When we arrived to Toulouse-Blagned, we were denied crossing it again, this time due to some photo shooting taking place, so we surrounded it, and landed in Lasbordes again… safely.

Formentera

Con el reciente cambio de legislación, los Patrones de Embarcación de Recreo, podemos “cruzar” a las Baleares desde la Península. Hacer esto, que ya había hecho un par de veces de tripulante, como patrón, era un objetivo para 2016, y la primera semana de junio parecía perfecta para cumplirlo.

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La elección de la fecha estaba condicionada porque mi amigo Javi iba a hacer dicha travesía desde Denia, y mi primera vez quería que fuera con alguien de confianza cerca, por si las moscas la mente flaqueaba y necesitaba algo de apoyo. Así que el momento estaba fijado: miércoles por la noche ida, y domingo por la mañana, vuelta. Sólo quedaba elegir puerto de salida (Alicante), y fijar un tiempo antes y después para llegar a las cercanías del Cabo de la Nao para que nuestras rutas fueran similares.

Así, partimos de Alicante el martes por la mañana, con rumbo a la bahía de Altea. Navegación tranquila hasta la cala de la Mina (A), donde las boyas allí instaladas nos dieron un buen cobijo para la esa noche. Primera vez que todos los de la tripulación pasaban fuera de puerto, con todo lo que ello implica.

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El miércoles por la mañana fuimos a Moraira (B) donde pasamos el resto del día tranquilamente en El Portet, aprovechando para hacer unas compras, y repostar agua y gasolina en el Puerto. Al anochecer, empezaron a llegar las primeras olas como consecuencia del viento sur que llevaba soplando todo el día, y que nos ayudaría en la travesía a las Pitusas, y levantamos el fondeo, para dirigirnos al norte, y a la altura del cabo de la Nao, emprender rumbo 90 en dirección a la playa de Ses Illetes, con picos de 8 nudos de velocidad gracias al viento de través constante

Como en casi cualquier travesía, en esta tampoco faltaron las anécdotas.
En primer lugar, descubrimos que a nuestro barco no le funcionaba la luz de alcance, así que la suplimos con la de fondeo, que aunque no reglamentaria, sí permitiría a los otros barcos vernos si venían por detrás.

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En mitad del canal, además de tener que maniobrar para esquivar un carguero (algo más o menos normal, y hasta previsto), también nos encontramos con una flota de barcos pesqueros, justo en nuestra trayectoria.

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Gracias al AIS, confirmamos que estaban parados, por lo que podíamos acercarnos tranquilamente y pasarles por la proa, para evitar sus redes. Por si acaso no lo teníamos claro, cuando estábamos a un par de millas, nos llamaron por radio, para preguntarnos nuestras intenciones. La conversación fue tal que así: “Buenos días. ¿Nos habéis visto?” “” “¿Y a mis compañeros que están a mi proa y a mi popa?” “” “Ah, pues pasadnos por nuestra proa, eh?” “” Aún así no debió de quedarse muy tranquilo y nos apuntó con una linterna cuando le pasamos. Unas millas más adelante, volvimos a repetir la operación, nuevamente nos llamaron, nuevamente les tratamos de tranquilizar, y nuevamente les esquivamos sin apenas variar nuestro rumbo. En esta segunda maniobra, desde nuestro barco amigo, también nos llamaron preocupados (en el radar parecía una colisión).

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Parecía que todo lo difícil había acabado, y dejé a los dos tripulantes que estaban de guardia solos en cubierta con una premisa clara: “vuelvo en unos minutos -cosas de la naturaleza-, si veis algo raro, bajad la potencia del motor (el viento había caído mucho), y ya subiré”. Al minuto de haber bajado, oigo como baja la potencia del motor (extraño, no había nada hace un minuto), y al segundo minuto habían bajado a por mí: “Nacho, hay algo raro por proa”. Cuando subí, la visión era realmente espeluznante, de poner los pelos de punta: una gran bola naranja… con forma de media luna. Parece que la vigilia les empezaba a hacer mella y en lo que era una luna en cuarto creciente saliendo por el horizonte, ellos estaban viendo una especie de vela de un barco fantasma o similar.
Además, a mitad de la travesía, empezamos a ver unos destellos luminosos que salían de debajo del barco y se quedaban atrás, y que concluimos que eran medusas a las que asustábamos con nuestro avance.

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Al par de horas empezó a amanecer, y llegamos a la hora del desayuno a Ses Illetes (C), en Formentera, donde una hora más tarde llegaba el otro barco, que había ido a unas 8-10 millas de nosotros todo el camino.

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Bañito reponedor, comentarios sobre la travesía, primeros pasitos con la Zodiac (dos días después seríamos íntimos con ella, pero ese primer día no fue precisamente un camino de rosas), paseo por la playa, fotos de postureo, cerveza, comida a bordo y rumbo a Cala D’Hort (D) en Ibiza.

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La parada en Cala D’Hort venía un poco obligada por la necesidad de que una tripulante cogiera un avión de vuelta (no estaba asustada, no, pero tenía una boda en la Península). De paso aprovechamos para tomar algo con mis amigos ibicencos.

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Al día siguiente, tras desembarcar a Sofía, nos dirigimos de vuelta hacia Formentera, con una parada en Ses Salines (E), incluyendo chiringuito ibicenco, y presenciando una inspección de la policía de Aduanas a uno de los catamaranes vecinos, que duró una hora larga…

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De ahí nos dirigimos a Cala Saona (F), una de esas calas que te hace preguntarte por qué la gente irá al Caribe en busca de playas. Aquí pasamos una noche plácidamente fondeados. A la mañana siguiente, nos dimos un paseo por los acantilados, y emprendimos ruta de navegación hacia Espalmador (G), uno de los sitios más impresionantes del archipiélago, en cuyo campo de boyas pasamos nuestra última tarde y noche en las Pitiusas.

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A la mañana siguiente, al amanecer, salimos de vuelta hacia la Península, con un rumbo ligeramente Sur para llegar a Calpe (H), y de nuevo tuvimos suerte con la meteorología, ya que el viento empezó a soplar a unos 8-10 nudos con componente norte, lo cual hizo la travesía amena y rápida.

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En Calpe nos quedamos en el puerto, para reponernos de las penurias de no haber tocado puerto en 4 días, y el último día, lunes, volvimos a Alicante en un día excesivamente tranquilo (para mi gusto). Esa tranquilidad, no obstante, permitió la toma de sol tranquila con el suave mecer de las olas, como colofón a una gran semana de vacaciones en la primera semana de calor de la temporada. Plan perfecto.

Travesía a la Manga del Mar Menor

La salida náutica de mediados de mayo empieza a ser un ritual y esta vez, repitiendo base (Alicante), salimos hacia el “desconocido” Sur de la Isla de Tabarca. El plan era llegar al Mar Menor del tirón el primer día y volver tranquilamente en dos. Esto es muy útil para los tripulantes no iniciados: si sobreviven al primer día, aguantan todo.

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La predicción reforzó nuestra idea inicial: el fuerte viento de poniente empujaría al Malta Blue hacia el Sur rápidamente. Así que cogimos todos los rizos que pudimos, repartimos Biodramina, y emprendimos el camino del Sur lo más separados de la costa que podíamos para minimizar las rachas de viento que se cuelan por los valles.

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El fuerte viento por la tarde se convirtió en muy fuerte, con rachas de 25-30 nudos, y unas cuantas horas con el barco muy escorado. Así, llegamos a los diques del Canal del Estacio, donde esperamos la hora en la que se abriría el puente levadizo que esperábamos nos condujera al Mar Menor, donde disfrutaríamos de un fondeo tranquilo…o no.

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En cuanto llegamos al Mar Menor, cambiamos de idea. La combinación fuerte viento y el bajo fondo del Mar Menor había convertido nuestro soñado fondeo relajado en una suerte de río bravo que nos hizo conocer el mayor puerto deportivo de España: el Tomás Maestre (A).

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Al día siguiente, navegamos un poco por la mañana por el Mar Menor, nos dimos un baño en mitad del mismo, y enfilamos de nuevo el Canal del Estacio en dirección al Mar Mayor. Este nuevo cruce fue bastante espectacular: nos colocamos en la “pole” de una flota de 15 o 20 barcos que lentamente cruzamos hacia el Mediterráneo… Ir avanzando por el canal esperando que el puente se abra antes de que tú llegues es ligeramente emocionante.

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Ya en el Mar Mayor, con una meteorología mucho más apacible, pero que todavía nos permitía la navegación a vela, nos dirigimos a Cabo Roig (B). Aquí pasamos un agradable fondeo a mediodía, para acabar navegando por la tarde a la Marina de las Dunas de Guardamar (C), en la desembocadura del río Segura. Si estás leyendo esto: ojo con el canal de entrada y su baja sonda…

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El último día, vuelta al puerto de Alicante, con la parada de rigor en Tabarca (D) para comernos un buen arroz en Gloria. Con todo los imprescindibles completos, vuelta al puerto de Alicante a tiempo de repostar, y coger el tren de vuelta a Madrid… antes de la siguiente salida.

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Photos by Sara.

Ligne Maginot

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In one of my visits to Strasbourg, we visited the Ligne Maginot. This is a line of hidden fortifications, that France built after the World War I in order to protect the country from a potential attack from Germany, especially in what referred to Lorraine and Alsace, two regions that have changed nationality several times in the history.

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This defines line was made up of 45 main forts, and 97 smaller ones, and pursued several specific goals: serve as early alarm, hide the mobilisation of the French army, and protect the country in case of an attack through that border.

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The mentioned forts consisted of underground bunkers, where the soldiers lived, waiting for an attack. Its construction employed a 25% of the whole country budget, between 1930 and 1935, and was made of the highest quality, with plenty of electrical appliances.

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We visited one of these forts, and could imagine the life there. 580 men, called themselves, crew, as life in those forts was more similar to a submarine than a “regular” fort. This fort had 6 towers on the surface to attack (with guns) and to surveil, and more than 500 meters of underground tunnels. Other forts had several km of tunnels, though.

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In the end, this line did not prevent the invasion of France, as Germany took the “long way” through the Netherlands and Belgium, and France could not check the effectiveness of such a large investment.

 

La Rioja

More than one year ago, I went to the famous La Rioja in a long weekend trip. This region is famous for its red wine, and it attracts a lot of tourism interested in wine. As you may expect, gastronomy was a key aspect of this trip too, although we tried to incorporate some culture into the picture.

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While entering in La Rioja from Madrid, our first stop was Santo Domingo de la Calzada (A), which is part of the Camino de Santiago route, which was hosting some local festivities.

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We also visited Calahorra (B), mainly because we stayed there, and we especially enjoyed Logroño (C), and its famous Laurel street. A street plenty of bars, where you can try as many different wines as you can imagine, while enjoying the tasty local food.

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We could not leave the wine region without visiting one of the many wineries there, and we chose the most famous one due to its renovated architecture: Marqués de Riscal, by Frank Geary, Guggenheim’s architect, in Laguardia (D). In this visit, we went once again through the wine making process, which is always very interesting, and I always get some new insights. This time, I got to know a couple of tips for controlling the wine quality.

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They control the variety of grape, the field where it is grown, and its age; and they also make sure the number of grapes per area is limited too. This winery produces 5 million Rioja bottles a year (4 of them are Reserva), and 60% of them are for the international market (that still leaves an impressive amount of 2 million bottles only in Spain!).

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